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Les humains sont voués à disparaître

En 1965, lorsque Tom Lehrer a enregistré son album live That Was the Year That Was. Lehrer a préfacé une chanson intitulée « So Long Mom (A Song for World War III) » en disant que « s’il doit y avoir des chansons de la troisième guerre mondiale, nous ferions mieux de commencer à les écrire maintenant ». Une autre préoccupation des années 1960, en dehors de l’anéantissement nucléaire, était la surpopulation. Le livre du biologiste de l’Université de Stanford, Paul Ehrlich, The Population Bomb a été publié en 1968, une année où le taux de croissance de la population mondiale était de plus de 2 %, le plus élevé de l’histoire.

Un demi-siècle plus tard, la menace d’anéantissement nucléaire a perdu son imminence. Quant à la surpopulation, plus de deux fois plus de personnes vivent sur la terre aujourd’hui qu’en 1968, et elles le font (en termes très généraux) avec plus de confort et de richesse qu’on ne le soupçonnait. Bien que la population continue d’augmenter, le taux d’augmentation a diminué de moitié depuis 1968.

Les prévisions démographiques actuelles varient. Mais le consensus général est qu’il culminera au milieu du siècle et commencera à chuter fortement. Dès 2100, la taille de la population mondiale pourrait être inférieure à ce qu’elle est actuellement. Dans la plupart des pays, y compris les plus pauvres, le taux de natalité est désormais bien inférieur au taux de mortalité. Dans certains pays, la population sera bientôt la moitié de la valeur actuelle. Les gens s’inquiètent maintenant de la sous-population.

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En tant que paléontologue, j’ai une vision à long terme. Les espèces de mammifères ont tendance à aller et venir assez rapidement, apparaissant, s’épanouissant et disparaissant en un million d’années environ. Les archives fossiles indiquent que l’Homo sapiens existe depuis environ 315 000 ans, mais pendant la majeure partie de cette période, l’espèce était rare – si rare, en fait, qu’elle a frôlé l’extinction, peut-être plus d’une fois. Ainsi ont été semées les graines du malheur de l’humanité : la population actuelle a augmenté, très rapidement, à partir de quelque chose de beaucoup plus petit.

Le résultat est que, en tant qu’espèce, H. sapiens est extraordinairement similaire. Il y a plus de variation génétique dans quelques troupes de chimpanzés sauvages que dans l’ensemble de la population humaine. L’absence de variation génétique n’est jamais bonne pour la survie des espèces.

De plus, au cours des dernières décennies, la qualité du sperme humain a considérablement diminué, entraînant peut-être une baisse des taux de natalité, pour des raisons dont personne n’est vraiment sûr. La pollution, un sous-produit de la dégradation humaine de l’environnement, est un facteur possible. Un autre pourrait être le stress, qui, selon moi, pourrait être déclenché par le fait de vivre à proximité d’autres personnes pendant une longue période. Pendant la majeure partie de l’évolution humaine, les gens ont roulé léger sur la terre, vivant en bandes dispersées. L’habitude de vivre en ville, pratiquement les unes sur les autres (littéralement, dans un immeuble) est une habitude très récente.

Une autre raison du ralentissement de la croissance démographique est d’ordre économique. Les politiciens luttent pour une croissance économique incessante, mais ce n’est pas durable dans un monde où les ressources sont limitées. H. sapiens séquestre déjà entre 25 et 40 pour cent de la productivité primaire nette, c’est-à-dire la matière organique que les plantes créent à partir de l’air, de l’eau et du soleil. En plus d’être une mauvaise nouvelle pour les millions d’autres espèces sur notre planète qui dépendent de cette question, une telle séquestration pourrait avoir des effets délétères sur les perspectives économiques humaines.

De nos jours, les gens doivent travailler plus dur et plus longtemps pour maintenir le niveau de vie de leurs parents, si ce n’est qu’il est possible d’atteindre ce niveau. En effet, il est de plus en plus évident que la productivité économique a stagné ou même diminué à l’échelle mondiale au cours des 20 dernières années. L’un des résultats pourrait être que les gens retardent le fait d’avoir des enfants, peut-être si longtemps que leur propre fécondité commence à décliner.

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Un facteur supplémentaire dans la diminution du taux de croissance démographique est quelque chose qui ne peut être considéré que comme tout à fait bienvenu et attendu depuis longtemps : l’émancipation économique, reproductive et politique des femmes. Il a commencé il y a à peine plus d’un siècle, mais a déjà doublé la main-d’œuvre et amélioré le niveau d’instruction, la longévité et le potentiel économique des êtres humains en général. Avec une contraception améliorée et de meilleurs soins de santé, les femmes n’ont pas besoin d’avoir autant d’enfants pour s’assurer qu’au moins certains survivent aux périls de la petite enfance. Mais avoir moins d’enfants, et le faire plus tard, signifie que les populations sont susceptibles de diminuer.

La menace la plus insidieuse pour l’humanité est ce qu’on appelle la « dette d’extinction ». Il arrive un moment dans le progrès de toute espèce, même de celles qui semblent prospérer, où l’extinction sera inévitable, peu importe ce qu’elles pourraient faire pour l’éviter. La cause de l’extinction est généralement une réaction tardive à la perte d’habitat. Les espèces les plus menacées sont celles qui dominent des parcelles d’habitat particulières aux dépens d’autres, qui ont tendance à migrer ailleurs et sont donc plus dispersées.

Les humains occupent plus ou moins toute la planète, et avec notre séquestration d’une grande partie de la productivité de cette parcelle d’habitat planétaire, nous y dominons. H. sapiens pourrait donc déjà être une espèce morte qui marche.

Les signes sont déjà là pour ceux qui veulent les voir. Lorsque l’habitat se dégrade de telle sorte qu’il y a moins de ressources à parcourir ; quand la fécondité commence à baisser ; lorsque le taux de natalité descend en dessous du taux de mortalité ; et lorsque les ressources génétiques sont limitées, le seul moyen est de ralentir. La question est « À quelle vitesse ? »

Je soupçonne que la population humaine est prête non seulement à diminuer mais à s’effondrer – et bientôt. Pour paraphraser Lehrer, si nous voulons écrire sur l’extinction humaine, nous ferions mieux de commencer à écrire maintenant.

Article paru dans le site www.scientificamerican.com

Henry Gee est paléontologue, biologiste évolutionniste et éditeur de Nature. Son dernier livre est A (Very) Short History of Life on Earth (St. Martin’s Press, 2021).

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